IDEAL SPLEEN…

Where’s Li(f)e ? Avec son verbe brisé, ce désespoir presque séduisant et sa barbe de bucheron, Sage Francis m’a souvent fait penser à la Californie. J’ignore pourquoi, mais il y a en lui un peu de ce rêve américain qui plonge le bec dans l’eau, cet Hollywood et ses cheap paillettes qui ne masquent rien du tout. Une sorte de vérité, aussi grandiose que dégueulasse.

Cet océan, c’est comme le rebord du monde, l’aveu d’une erreur, le bout de la civilisation occidentale. Ils ont des surfs mais ça ne sert à rien. On ne peut rien contre cette mer qui n’a pas de fin. Je préfère rester sur ce banc et regarder le soleil tomber tout au bout. Il n’y a plus d’indiens à tuer, ni de rocheuses à franchir. Ce n’est plus le désert, mais ce n’est pas  l’Eden non plus. Les ricains de sont plantés, c’est pas la première fois. Leur destinée manifeste est devenue floue, leur conquête de l’Ouest n’existe pas, leurs hamburgers sont en plastique. J’adore la Californie.

Francis, comme la Californie, n’a jamais très bien cadré avec le rêve rapologique. B-boy désaxé depuis ses débuts, depuis que les orfèvres du label Anticon (DJ Mayonnaise, Controller 7 et autres Jel fracturés du bulbe) ont glissé sous son verbe de traviole les névroses harmoniques de son premier -et somptueux- album, Personnal Journals, il est parti sans bride au rythme de rêves brouillés, de souvenirs d’enfance qui le hantent encore. Toute sa discographie est marquée par ces fantômes, ces faux-semblants qui se délitent un par un, ces masques qui tombent. Aujourd’hui, il sort ce disque qui résume tout. Life, transformé en Lie par le truchement d’une  parenthèse. C’est ici que se niche la poésie, c’est comme toujours, c’est entre les parenthèses. On a discuté par mail, réseaux approximatifs et torsions épistolaires dont voici quelques extraits.

Can you comment on this line : “Life is just a lie with an F in it, and death is definite”. This was  a rhyme you wrote with your band Non Prophets, and which ended up as the title of this new album.
I don’t know when it started or by whom exactly, but a fan of mine took that lyric and turned it into a LI(F)E tattoo. Hundreds of other LI(F)E tattoos have popped up since then. It was a weird phenomenon and it seemed to me that people were relating very closely to that older lyric of mine. It made me curious as to what exactly that concept meant to them and I have to believe it’s different for different people. But mainly, the concept is acceptance that a lot of what we’re told to believe and think is not truthful. We all live under certain illusions. I think it’s important to be aware of that, whether you overcome the illusion or accept it. Sometimes we lie to ourselves. It helps li(f)e go by smoother. I’m the kind of person who tends to prefer truth over lies, but I’m sure I operate under illusions of my own.

Une belle tête de gagnant !

Avec Fred Hanak, on a souvent interviewé Sage Francis. On en est souvent ressorti moroses, un peu vrillé par le verbe désemparé de ce héros en bois. Pourtant c’est lui, sans doute, qui aura écrit quelques uns des plus beaux textes de ces dernières années, une histoire de cheval fou qui court comme un dingue sous les nuages noirs, une routes barrée, des paysages éventrés, des chambres d’enfant abandonnées. Un chapeau de Davy Crocket sur la tête d’un Franc-maçon, l’attente, juste l’absence. Ce genre de mal être translucide sur lequel on peine à coller un nom. Juste pour se rappeler que tout cela n’est souvent qu’une fuite, je réécoute  souvent Runaways. Le sommet, en même temps que le fond du gouffre. « This is where the sun goes / To avoid the sunrays, and the noise of subways ».

Sage Francis – Runaways, 2001.

Dans cette discographie déjà lourde, Li(f)e occupe une place à part. D’abord parce que Sage Francis a toujours travaillé avec des producteurs, au sens hip-hop du terme, des beatmakers. Il en a toujours invité une dizaine sur chacun de ses disques, et on doit saluer ici sa capacité à rendre cohérente cette rimabelle de beats sortis de machines aux d’influences éparpillées pour façonner des disques superbes. Mais cette fois-ci, il est allé cherché un producteur, au sens classique, en la personne de Brian Deck, et a fait appel à des compositeurs aussi traditionnels. Li(f)e est mis en son par des tueurs : (feu) Mark Linkous de Sparklehorse, Jason Lytle des gigantesques Granddady, Death Cab For Cutie, Calexico et, plus curieux, Yann Tiersen. La démarche est étonnante, le disque magnifique. Ce qui n’a pas été chose facile, tellement Francis est à la masse en ce qui concerne la composition :

You worked with “traditional” musicians. How did it affect the process ?
Andy Kaulkin (the president of Epitaph) and I have talked about doing an album like this ever since I signed with them back in 2004. One reason it didn’t happen until now is because of how long it takes to work with various musicians and have it recorded properly. Also, the budget for a project like this is hefty. Since this is my last album with Epitaph we decided that it was a “now or never” kind of thing, so they reached out to a bunch of different musicians as did I. The process of making an album like this is a bit more complicated than what I’m used to but the end result made all the extra effort totally worth it.

How could you compare your way of working/supervising an album with beatmakers and Brian Deck’s ?
Brian specializes in recording and mixing live instruments. I have zero understanding of that kind of stuff. I mean, I can do it…but not very well. When I supervise an album I typically need the music to be worked out for me while I specialize on song structure and vocal recordings along with everything else that has nothing to do with recording the actual music. Watching Brian Deck do work reminded me of how much I don’t understand when it comes to microphones, compressors, music gadgets, and instrument doohickeys. I’m not sure if those are the technical terms but they probably are. Brian Deck takes his sweet time getting the perfect sound.

Jason Lytle, Linkous, Tiersen never worked with MCs. How did you feel about that ? How did they feel too ?
I was excited about it because I knew how it could work out. I’m sure they were a bit scared about collaborating so we stepped into things slowly until I gained their trust. First we showed them previous songs of mine which showed the potential of what we might be able to create together. Then they sent me demos of their music and I would record songs to them in my home studio. Once I sent these demos back to them you could sense their was a sigh of relief on their end. I can only imagine what kind of results they were expecting when they heard someone would be rapping over their music. They were outwardly excited about the songs we did together and surprised to hear their music taken in a direction they never expected to hear.

Li(f)e cover art by Shepard Fairey (OBEY!)

Le plus beau titre de cette guerilla infantile est l’incroyable Best Of Times, mis en musique par Yan Tiersen au dernier moment. Un conte de l’enfance brisée, trop difficile à assumer malgré les grands qui vous répètent sans cesse qu’il faut en profiter, que c’est le plus beau moment de la vie. Mon cul, ouais !

This is all about broken childhood, falling in love at school, discovering some rough things in your parents mailbox, but it was also the best of times…  It’s shady, wow…
The Best of Times revisits many moments in my life that I feel were awkward, strange, troubling or embarrassing. While I was trying to figure out who I was and what life was all about I encountered many obstacles which all felt like the end of the world. In retrospect I can see that the things that troubled me deeply were actually petty in the grand scheme of things, but there’s no way of knowing that until you shoulder through the problems and look back from a safer place. What’s funny is that people always try to tell kids that they should enjoy childhood because it’s the best time they’ll ever have. That’s not only depressing but it’s wrong.

Sage Francis feat. Yann Tiersen – Best of Times, 2010.

EXTRAIT : “A year later, I came to understand that wasn’t love that I was feeling for her / I had someone else to obsess over, I was older and I was very mature / I forged my times signature, by practicing my parents autograph cause I was failing math / disconnected the phone when I thought the teacher would call my home / checked the mail-box twice a day at the end of the long dirt road / steamed open a couple of envelopes like I was in private detective mode, if you snoop around long enough for something in particular you’re guaranteed to find it / for better or worse that’s how I learned it’s best to just keep some things private / It was the best of times, but it was the end of times “.

Je n’avais jamais compris pourquoi le DVD sorti en 2005 s’intitulait “Sage Francis 1968-2005″. Il en donne lui-même l’explication ici, dans un souffle névrotique de mec qui a fui son enfance pour devenir un adulte tout en restant un gamin. Comme pas mal d’entre nous. Le hip-hop est une culture de môme en vérité. Parfois j’aimerais être un adulte. Je vais arrêter de fumer, tiens…

On “Slow Man” you feel like the old MC looking back to the young MC he once was. Do you feel like an old man in this rap thing ?
When I was 23 years old I decided to fake my birth year and tell people I was 32. That’s where the 1968 thing comes from. I did that because I thought it was funny to act like I was an old guy coming out of nowhere with new rap styles. I also liked separating myself from the people in my age group as I didn’t relate to them much. Now here I am, the age I once pretended to be, separated from the pack of younger kids who are coming up in the game, and all I want to do is express where I am in life and how it relates back to when I was their age. No matter my age, I always felt old. As i talk  to you, i realise that Slow Man is related to Best of times, and this album has definetly something to do with with being beetween to ages. Not being still young, but not being old yet…

Juste un dernier pour la route. Sage Francis – Black out on white night, 2007.

…Sage Francis, c’est un peu de ce rêve brisé, comme cette Amérique amère. Un truc de gosse hanté par son enfance, par ce rêve qui n’est peut-être qu’un rêve. Ces choses qui nous (pour)suivent, qui sommeillent au fond des c(h)oeurs, étoiles invisibles et héritages troubles. Ces choses de nos passés qui n’ont pas changé. Qui rendent heureux, qui effrayent ou qui hantent. Ces sentiments troublants qu’il vaut mieux taire, qu’on découvre en soi malgré la vie qui avance.

« This is not where you’re from, this is not where you’re at, this is where you’re going. And i’m going home »


Les coupes chirurgicales pratiquées dans cet interview se retrouvent cette semaine dans les Inrockuptibles.

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